Tormentas Eléctricas en PR

La localización geográfica de Puerto Rico hace que nuestro clima sea marítimo tropical. Nuestra atmósfera baja disfruta de mucha humedad y calor durante el año. Además por ser una isla pequeña en extensión, la brisa marina penetra tierra adentro durante el día a través de sus cuatro costas. Los vientos de dirección predominantes del este (los conocidos vientos alisios o cualquiera que sea la dirección en los niveles bajos) en combinación con la brisa marina, determinan la localización de la formación de las nubes sobre nuestra isla pues producen gran convergencia de aire.

Tormentas Eléctricas en PR
Modelo conceptual del movimiento del aire a través de Puerto Rico; desde las costas hacia tierra (durante el día), y de la corriente de vientos prevalecientes del este.

Durante los meses de abril a noviembre la posición del Sol con respecto a la Tierra hace que el calor sea más intenso sobre el trópico. La convergencia de aire y el calentamiento de la superficie hacen de las tardes en Puerto Rico unas lluviosas, especialmente si las condiciones atmosféricas son inestables (o sea que se favorecen los procesos de crecimiento vertical de las nubes). Si a esto le añadimos la orografía, como un tercer elemento, observamos el mayor desarrollo de nubosidad sobre el interior montañoso de Puerto Rico y sobre el Yunque. En resumen, el intenso calor, el choque de la brisa marina y el efecto orográfico determina los efectos locales para la formación de lluvia cada tarde en Puerto Rico.

El promedio anual de lluvias en El Yunque es de 140 pulgadas al año
El promedio anual de lluvias en El Yunque es de 140 pulgadas al año, lo que induce escorrentías a los ríos y quebradas que fluyen dentro de la reserva forestal.

La topografía establece una línea definida de convergencia de aire entre la brisa marina y el viento predominante de los niveles bajos conocido comúnmente entre los meteorólogos de Puerto Rico como el frente de la brisa marina (“sea breeze front”) pues es una zona de enfrentamiento de aire. Este frente se define por una zona continua de nubes y fuertes lluvias que se extiende decenas de millas sobre las montañas del centro de la isla. La dirección de viento prevaleciente en los niveles bajos y medios determina el movimiento de estas bandas de nubes. Como regla, si el viento es del noreste, la lluvia de la tarde se concentra en el suroeste de Puerto Rico y sobre la región de Caguas; y si el viento es del sureste, la lluvia se concentra en el noroeste de Puerto Rico y en el área metropolitana; pero si el viento es puramente del este, la lluvia se concentra hacia el oeste de Utuado.

Las nubes que surgen de la interacción de los vientos con el Yunque y que se propagan con el viento se le conocen como "streamers". Estas nubes se propagan en fila hacia el oeste extendiéndose sobre el área metropolitana cuando el viento prevaleciente es del sureste, y hacia Caguas y Cidra cuando el viento es del noreste. Este tipo de interacción ocurre también en las islas de Vieques y Culebra, o en las Antillas Menores, y son un excelente indicador de donde viene el viento.

Frente de brisa marina con dos zonas de tronadas sobre Puerto Rico - CIMMS
Imagen de satélite cortesía de CIMMS que ilustra el frente de brisa marina con dos zonas de tronadas sobre Puerto Rico. Una al suroeste del Yunque y otra hacia el suroeste de la Cordillera Central.

La ocurrencia de tormentas eléctricas en las costas no es tan frecuente como en el interior montañoso pues el frente de brisa marina es la causa mayor de formación de tormentas eléctricas en Puerto Rico. Si la nubosidad de este frente es empujado hacia las costas, entonces las costas recibirán los efectos de las tronadas que tierra adentro se desarrollan.

Los fenómenos atmosféricos como vaguadas en los altos niveles de la atmósfera, frentes de frío, ondas tropicales y los ciclones tropicales producen tormentas eléctricas que no están relacionadas a los factores locales del frente de brisa marina, aunque pueden aumentar e intensificar el frente de brisa marina.

Formación de tronadas sobre Puerto Rico.
Imágenes del satélite animadas que ilustran formación de tronadas sobre Puerto Rico.

El radar meteorológico es el mejor instrumento para la temprana detección de la formación de tormentas eléctricas pues las imágenes se renuevan cada seis minutos. El satélite nos ayuda a identificar la localización de las tronadas cuando estas están fuera del rango de detección del radar.

En términos de la detección de ocurrencia de rayos, solo la Autoridad de Energía Eléctrica ha establecido en Puerto Rico un sistema de detección amplio que determina con precisión la ocurrencia de los mismos.

Las estadísticas de muertes ocurridas por rayos desde 1954-1984 muestran que en Puerto Rico han muerto 24 personas, lo que demuestra que al menos una persona anualmente muere por los rayos. En los Estados Unidos, 100 personas mueren anualmente por los rayos. Los daños a la propiedad en Puerto Rico se estiman en los cientos de miles de dólares mientras que en los Estados Unidos, los daños se estiman en cientos de millones de dólares.

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